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El Cyberastrónomo Centroamericano

EL INFORMADOR DE LA SOCIEDAD VIRTUAL DE ASTRONOMIA DE CENTROAMERICA

NUMERO 10 AÑO 1 JULIO 15 1997

DIRECCION POSTAL: E-MAIL: ecastro@guate.net

14 AV. 39-39 ZONA 8 01008 TELEFONO: (502) 472 1277

GUATEMALA, GUATEMALA, C.A.

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MARS PATHFINDER:

AGUA EN MARTE

Los primeros análisis espectroscópicos en Barnacle Bill (Marte), parecen indicar que en tiempo atrás Marte tuvo una gran cantidad de agua, y por un largo período de tiempo. Esto podria significar que es posible que haya existido vida primitiva en Marte; los resultados cientificos son todavía pobres y no son concluyentes. Esperamos tener más resultados.

Informa:

Claudia Porras

cporras@uvg.edu.gt

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¡¡ESTACION ESPACIAL MIR EN PELIGRO!!

Dos cosmonautas rusos deben salvar la única estación espacial habitada del mundo. A tientas, con focos sujetados en sus bocas y ataviados con incómodos trajes espaciales, ingresaron a un módulo despresurizado para tapar con un parche hermético un hueco de cuatro centímetros de diámetro. Logrado esto, seguirá la tarea más difícil: encontrar --siempre a oscuras--, una serie de conductores de entre un "espagueti" de cables, para reconectarlos y reestablecer así la totalidad de la energía eléctrica en la estación. Si algo falla, los espera una nave lista para despegar, con un astronauta norteamericano adentro. Podrán huir y salvar su vida, pero será el fin de la estación orbital, orgullo de una nación que ya ni existe. No es una pesadilla de ciencia ficción. Es la angustiante realidad de los tres tripulantes que actualmente viven en la estación espacial rusa Mir.

El drama se remonta al 25 de junio, cuando ocurrió quizá el choque más aparatoso de la historia, una colisión que tiene de cabeza a las agencias espaciales y los gobiernos de Estados Unidos y Rusia. Sin embargo, en la Tierra nadie se enteró del suceso sino hasta un día después, cuando los medios de prensa dieron cuenta de él. Esto porque el embate ocurrió a 400 kilómetros de altura y ha sido catalogado como el primer accidente de tráfico espacial.

El Spektr, uno de los módulos de la estación espacial rusa Mir, fue "embestido" por la cápsula (o nave) de carga Progress M-34, durante una maniobra en que el soviético Vasili Tsibliev, comandante de la misión, intentaba reacoplar manualmente la cápsula (guiado por las imágenes proyectadas en un monitor de televisión), con el fin de dejar libre el sitio para que atracara una nueva nave con materiales de abastecimiento que iban a enviar desde Rusia dos días después.

En cuestión de segundos, Tsibliev perdió el control de la indomable nave, que arremetió contra Spektr --de unos 12 metros de longitud-- y le hizo un agujero de casi 4 centímetros de diámetro. De inmediato se perdió la presión en el módulo y los tripulantes de la estación Mir, afectados en ese instante por una comprensible mezcla de sorpresa, angustia y miedo, debieron actuar rápido para clausurar cuanto antes el Spektr e impedir así que la despresurización llegara al resto de la estación.

Según estudios posteriores de los rusos, un factor que aparentemente incidió en la colisión fue que la cápsula Progress estaba sobrecargada con basura desechada por los tripulantes de Mir-23 (ellos tres son la vigésimo tercera tripulación a bordo de la estación). Las evaluaciones también detallaron que la nave de carga se aproximó al módulo Spektr a una velocidad cinco veces mayor de la normal para maniobras de atraque. Como resultado del "choque" se rompió además un panel solar y, al aislar el compartimento daañado, se interrumpió el abastecimento de otros tres paneles generadores de energía. Y es que el Spektr es el principal módulo generador de electricidad en la estación rusa Mir; de manera que "sacarlo del juego" implicó severa escasez de corriente eléctrica (se privó a la estación de casi el 50 por ciento de la energía), lo que a su vez trastornó muchísimo la jornada cotidiana de Tsibliev, de 43 aaños; su compatriota e ingeniero de vuelo, Aleksandr Lazutkin, de 39, y el astronauta norteamericano, Michael Foale, de 40 aaños.

Más aún, sin la totalidad del suministro eléctrico es prácticamente imposible continuar con la experimentación científica, que está detenida desde el día del percance. Pero quien más sufrió las consecuencias de esta colisión fue el estadounidense Foale, quien tenía instalado en ese módulo su "dormitorio" y su laboratorio: perdió todos sus artículos de uso personal y sus equipos, computadoras y libretas de apuntes. El 26 de junio, pidió que le enviaran desde la Tierra un cepillo de dientes, tres tubos de pasta dental y un par de zapatos tenis. Así lo detalló en una entrevista telefónica Carlos Fontanot, portavoz de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA).

En el Spektr se encontraban más de la mitad de los equipos científicos que tiene Estados Unidos en la Mir, y como se rompió el sellamiento hermético del módulo, es muy probable que ahora sean equipos inservibles. Esto explica en buena medida el malestar y la preocupación de los norteamericanos ante el accidente; ello sin contar la seguridad de Foale, su astronauta.

Verdaderas tinieblas

Tras recibir de la Tierra la instrucción de ahorrar electridad al máximo, los científicos espaciales desconectaron los sistemas de iluminación, aire acondicionado y control de humedad. A las pocas horas del percance, el calor y la humedad flotaban en el ambiente y los tripulantes supieron lo que era la verdadera oscuridad. También a causa de la colisión, la estación completa pasó un par de días balanceándose más de lo normal.

Adicionalmente, Vladimir Soloviov, jefe de la misión, les advirtió desde Moscú que debían suspender los ejercicios de rutina con que sus cuerpos enfrentan la falta de gravedad (la mayoría en la banda mecánica y en bicicletas estacionarias), y moverse poco con el fin de ahorrar oxígeno.

Dichosamente, ya el 28 de junio la situación era más halagueaña. Ayudados por los motores de la nave Soyuz --que está acoplada a la Mir para que, en caso de emergencia, los tripulantes puedan volver en ella a la Tierra--, los rusos y el estadounidense lograron reorientar la estación hacia el Sol. (Si la estación está mal orientada, los paneles solares producen menos energía, un lujo que los cosmonautas definitivamente no podían darse en estas circunstancias.)

El sábado trasanterior ya estaban restablecidos los sistemas de enfriamiento y de control de humedad, y los tripulantes pudieron prepararse de nuevo comida caliente. No obstante, seguían dependiendo de focos para guiarse en las tinieblas de las noches orbitales.

Ya se decidió que esta tripulación rusa no reparará la perforación en la carrocería del Spektr. No solo no disponen actualmente de los medios para hacerlo, sino que el trabajo de sellamiento hermético del módulo es realmente complejo y se requiere preparación especializada. De ello se encargarán los cosmonautas que los reemplacen, relevo programado para principios de agosto. Tsibliev y Lazutkin solo tendrán la tarea de reconectar diversos cables dentro del módulo daañado para recuperar la totalidad de la energía eléctrica en la estación.

Justamente con este propósito, el 4 de julio, a las 10:11 p.m. (hora de Costa Rica), fue lanzada en Baikonur -- en la república centroasiática de Kazajstán-- la nave Progress M-35, una cápsula abastecida con todo el material necesario para la labor indicada, y que deberá "atracar" o acoplarse a la estación orbital dos días más tarde, es decir a la medianoche de hoy domingo. Así lo detalló Carlos Fontanot, vocero de la NASA, .

En un boletín de prensa, la NASA detalla el contenido de la cápsula: "un botiquín para transbordadores espaciales, herramientas estadounidenses para una caminata espacial, focos, desempaañantes del visor del casco, un equipo de higiene personal, baterías, varios discos duros de computadora, discos ópticos, cables, una tarjeta de vídeo y un módulo de memoria".

La prueba que sigue

Pero ya en la Tierra una nube de pesimismo se ciñe sobre la maniobra de acoplamiento de la nave Progress M-35. Según los expertos, éste será muy difícil debido a la baja energía de la Mir y tampoco puede perderse de vista que en el pasado reciente y sin que existieran dificultades adicionales, han fracasado varios "atraques". Para reducir los riesgos al máximo posible, se utilizará un sistema de acoplamiento automático y no el manual, que desató este nuevo dolor de cabeza, sin duda el accidente más serio sufrido por la estación Mir en sus 11 años de navegar por el espacio. Si se concreta esta primera parte de la prueba, los rusos deberán mantener cruzados sus dedos, porque falta lo más complicado.

Según explicaba TheWashington Post en una nota del 2 de julio, una vez lograda la unión de la cápsula, los dos cosmonautas, enfundados en trajes espaciales, harán una caminata interna hasta el Spektr e intentarán pegar un parche hermético de 30 centímetros en la pared perforada del módulo. Luego tratarán de reconectar varios cables eléctricos del panel solar averiado. "Una tarea nada fácil --comenta el Post--, porque Tsibliev y Lazutkin deberán hallar los cables correctos de entre una maraña de alambres y diseñar intrincadas conexiones."

Conscientes de la dificultad de su reto, empezaron a prepararse hace varios días para la caminata, que será este 11 de julio. Si algo falla, la pospondrían para el 14. Hacer dieta y tomar al menos dos litros de agua diarios fueron dos de las recomendaciones de su médico.

Entretanto, el astrofísico Michael Foale tendrá otra tarea el día de la reparación. El estará dentro de la nave Soyuz, que en caso de emergencia, sería abordada a toda prisa por los rusos para volver los tres a la Tierra, donde aterrizarían en Siberia o Rusia.

Por ahora, sus vidas no peligran, pero cuando los cosmonautas ingresen al dañado Spektr se dispararán los riesgos: podrían resultar heridos con algún objeto punzocortante que no vean, o tropezar a causa de sus abultados trajes. Pero una despresurización general en la Mir sigue siendo la más temida amenaza, porque la haría inhabitable. Si esto ocurriera, no les quedaría más que abandonar la estación, llave para la cooperación espacial entre esta nación y Estados Unidos.

Sin tripulantes, la Mir no puede permanecer en órbita e iniciaría un lento descenso hacia las capas más bajas de la atmósfera. Podría caer a la Tierra en un plazo más o menos largo, con el consecuente peligro para las zonas habitadas.

Laboratorio en órbita

Esta estación orbital, la única habitada en el mundo, fue lanzada el 20 de febrero de 1986. Era la primera estación realmente modular, es decir, que podía armarse poco a poco, como un "lego". Por estar colocada en una órbita terrestre de baja altitud, la Mir constituye un excepcional laboratorio para la investigación científica espacial. De tales órbitas se han aprovechado las características de la microgravedad (una gravedad muy reducida, aproximadamente una milésima de la que hay en la superficie de la Tierra) y su inigualable posición, porque desde allá se puede observar tanto la Tierra como el firmamento. En 24 horas, la estación da 16 vueltas alrededor del planeta azul.

El principal interés científico de los responsables del programa ha sido estudiar el comportamiento del organismo humano sometido por largo tiempo a microgravedad, con el fin --dicen ellos-- de ir preparando el terreno para un viaje tripulado a Marte.

En comparación con estaciones soviéticas previas, esta tenía enormes ventajas, sobre todo por disponer de mayor espacio (mide 13 metros de largo por 4 de ancho), condición básica para que los cosmonautas pudieran pasar ahí períodos prolongados.

Otra apreciada cualidad es que la estación permitía el acople de varios módulos, y en cada uno de estos podían desarrollarse experimentos diferentes (comportamiento de materiales en microgravedad, análisis de nuevos fármacos, fabricación de microcircuitos, detección de fauna marina mediante radares, y localización de polvo de cometas, entre otros).

Por ejemplo Jerry Linenger, astronauta de la NASA a quien Foale llegó a relevar, analizó las alteraciones que sufre el sistema inmunológico del ser humano por dormir en microgravedad.

Aunque se diseñó para una vida útil de cinco aaños, ya lleva 11 de estar en órbita. A principios de 1996 se convirtió en un banco de pruebas de cara a la futura estación espacial internacional que empezarán a construir en 1998, Estados Unidos, Canadá, Rusia, Japón y Europa.

Y mientras rusos y norteamericanos discuten sobre su destino, esta casa espacial sigue deleitando a sus pasajeros con una vista espléndida: océanos, ríos, montaañas, ciudades iluminadas, estrellas y planetas.

Estacion achacosa

Desde marzo de 1995 y --según lo convenido-- hasta mayo de 1998, funciona en la Mir un programa de cooperación con la NASA, en el marco del cual reciben a astronautas norteamericanos como parte de su tripulación. Si hace varios años la guerra fría se derritió en la superficie del planeta, se diluyó aún más en la estación orbital, donde estadounidenses y rusos entrenan lado a lado, aprenden el idioma del otro y comparten sus conocimientos. La pregunta es por cuánto tiempo más. Resulta que los "achaques" de esta estación avejentada vienen aumentando en cantidad y calidad, y se han vuelto especialmente notorios en el último año, razón por la cual muchos congresistas estadounidenses (que son quienes controlan los fondos de la NASA) se inclinan por cortar el vínculo, tanto por el dinero que consume, como por la seguridad de sus astronautas. Por el momento, la NASA se opone a tal postura y sus funcionarios arguyen que "siempre habrá problemas, aún en una estación espacial nueva".

Lo que más inquieta y enoja a los políticos en Washington es el escaso financiamiento que concede Rusia a su estación, algo que en el fondo refleja cuánto han cambiado para ese país las prioridades desde la caída de la Cortina de Hierro. "En los años 70, la exploración del espacio era prioritaria, pero hoy se ha convertido en un reto de cooperación más que de competencia", dice un análisis publicado en The Washington Post.

En la práctica, esto se demuestra en hechos tan pequeños (pero desmotivantes) como el mes de atraso con que se entregan los salarios de quienes laboran en la estación espacial rusa. Propiamente en la Mir, son muchas las penurias económicas de que pueden dar fe los tripulantes que han estado a bordo en distintos momentos. La única ducha que había (más parecía un sauna), fue desmontada hace dos años y desde entonces, los tripulantes deben asear su cuerpo con toallitas húmedas. Considerando que cada tripulación permanece allá entre cuatro y cinco meses, es de imaginar el frenético deseo por un buen baño con que regresan a la Tierra. A raíz de quejas planteadas por astronautas de la NASA en torno a la alimentación y a las escasas oportunidades para comunicarse con sus parientes, estos rubros han mejorado en meses recientes. Pero lo que más preocupa al Congreso de Estados Unidos es la colección de fallas de que ha hecho gala la estación en el pasado cercano. Bien dice el 30 de junio el diario español El país: "Dentro de la Mir, que en ruso significa paz, los tripulantes han vivido de todo, menos tranquilidad".

Tristemente célebre es la ocasión, en noviembre de 1996, cuando se estropeó el aparato de reciclaje de residuos orgánicos y los astronautas de entonces debieron vérselas "cara a cara" con excrementos que --al igual que ellos-- flotaban dentro de la estación por la ausencia de gravedad. Luego, en febrero pasado, un incendio a bordo que duró 14 minutos bloqueó el paso hasta la nave de salvamento Soyuz. Pese a que sus ocupantes lograron extinguirlo, nuevas "grietas" han venido abriéndose desde entonces en los diferentes sistemas de la Mir. Falló el generador primario de oxígeno; fugas en los sistemas de enfriamiento elevaron terriblemente la temperatura interna; el derramamiento de líquido anticongelante causó a los astronautas problemas respiratorios y reacciones alérgicas; y la comunicación con la Tierra se ha cortado por días enteros.

Aunque cada una de estas fallas ha sido debidamente reparada, muchos piensan que son indicios inequívocos de que a la estación orbital se le agotan los días.

1997. LA NACION S.A.

Colaboración de:

Claudia Porras

cporras@uvg.edu.gt

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INFORMACION DEL PROYECTO

"MARS PATHFINDER"

Fecha de despegue: 4 de diciembre de 1996 UT 06:58

Fecha de arribó: 4 de julio 1997

Vehículo propulsor: Delta II

Masa: 264 kg. (lander) 10.5 kg. (rover)

Sistema de Poder Energético: Paneles Solares

El Mars Pathfinder impacto sobre la superficie el 4 de julio a las 12:57 EDT a una velocidad de 10.5 m/s (23.5 mph) y reboto a cerca de 15 metros (50 pies) en el aire.

Mars Pathfinder Rover se ha estacionado a la par de una roca denominada "Barnacle Bill" y esta equipado con un Espectrometro de Fotones Alfa de Rayos X (APXS), este lugar se encuentra relativamente libre de polvo en orden de determinar la composición de la roca.

El Mars Pathfinder's Sojourner Rover salió hacia la superficie marciana el 6 de julio a las 5:40 UT (1:40 AM EDT) con sus seis ruedas sobre el suelo de marte.

El Mars Pathfinder ( conocido formalmente como Mars Environmental Survey, o MESUR) es la segunda de la Misiones de la NASA de descubrimientos planetarios de bajo costo. La misión consiste en una lander estacionaria y un rover de superficie. La misión tiene como principal objetivo demostrar la factibilidad de aterrizajes de bajo costo y exploración de superficie de Marte. Este objetivo se lleva a cabo por pruebas de comunicación entre el rover y el lander y el lander y la tierra, además de pruebas de aparatos reproductores de imagen y sensores.

Los objetivos científicos incluyen la comprensión de la ciencia atmosférica, la capitación de imágenes de larga y corta distancia con el principal objetivo de caracterizar el ambiente marciano para una mayor exploración. La nave fue programada para entrar a la superficie marciana sin orbitar alrededor del planeta y aterrizar sobre marte con la ayuda de paracaídas, cohetes y bolsas de aire, tomando medidas atmosféricas durante su descenso. La nave se encontraba encerrada por tres panes triangulares solares (pétalos) que se abrieron en el suelo después del aterrizaje.

El rover "Sojouner" es un vehículo de seis ruedas que esta siendo controlado por un operador de base terrestre, que utiliza las imágenes obtenidas por los sistemas del rover y el lander. Hay que hacer notar que el tiempo de adquisición es de alrededor de 10 minutos, requiriendo de algunos controles autónomos por el rover. Los objetivos primarios están programados para los primeros siete sols (1 sol= 1 dia marciano= 24.7 horas), dentro de los 10 metros de la lander. La misión se extenderá hasta incluir largos viajes de fuera de la lander de 30 sols. El sitio de aterrizaje escogido fue a 19.5 N, 32.8 O en el área de Ares Vallis.

Busqueda y traducción por:

Claudia Porras y Silvia Quan

cporras@uvg.edu.gt

Para mas información:

http://nssdc.gsfc.nasa.gov/planetary/mesur

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Importante ocultación el 29 de Julio

Este 29 de Julio a las 2:51 am Hora de Centroamérica, la Luna ocultará la estrella Aldebarán, el Ojo del Toro, en una observación que será visible en toda la región con excepción de algunas zonas de Panamá. La Luna ocultará por casi una hora la brillante estrella rojiza. Es una bonita observación pero lamentablemente el pronóstico del tiempo está desfavorable. ¡suerte!

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Astro-Música:

David Arkenstone & David Lanz "Convergence", es un CD especial (suave) para relax viendo el cielo nocturno (o imaginándoselo tirado sobre un sofá).

"Songs from a secret garden", de la película "El jardín secreto", es una música bellísima con tonos muy finos, para quienes su jardín secreto es el Universo...

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Direcciones de Internet Interesantes para astrónomos

http://www.earthsky.com/1997/es970714.html

Es la dirección del Programa "Earth & Sky" de Deborah Bird. Conceptos de astronomía, astrofísica y de la Tierra.

CapellaSoft

Software astronómico: http://www.psnw.com/~crink/cs.html

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¿COMO ESTAN SUS CONOCIMIENTOS DE ASTRONOMIA?

1. ¿Cuál fue el primer cometa encontrado por una nave espacial?

2. ¿Qué es una oposición?

3. ¿Qué significa "Antares"?

Respuestas a la anterior: 1.Cetus 2. M76, en Perseus. 3. El 8 de Junio de 2,004

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SE BUSCA LA RESPUESTA

1. ¿Qué le pasó al agua de Marte?

2. ¿Por qué el suelo marciano contiene tanto óxido de hierro?

3. ¿Por qué las misiones no descienden cerca de los Polos Marcianos?

Si usted tiene la respuesta, llame al 1-800-NO-DIGAMENTIRAS o escriba un e-mail al Cyberastrónomo Centroamericano.

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"El Cyberastrónomo Centroamericano" es editador por Edgar Castro Bathen en la ciudad de Guatemala, Centroamérica. Sus comentarios y colaboraciones son bienvenidas al e-mail: ecastro@guate.net o al Apartado Postal 307 "I" 01907 Guatemala, C.A.