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Ida 243: Un extraño asteroide

Ing. Edgar Castro Bathen

Asociación Astronómica de Guatemala

 


Los asteroides son un conjunto de rocas que giran alrededor del Sol, entre las órbitas de Marte y Júpiter. Su origen se desconoce. Se cree que son fragmentos de algún cuerpo celeste que orbitaba entre estos planetas en tiempos inmemoriales y por alguna razón se destruyó. Se han registrado más de 6,000 asteroides hasta la fecha, de los cuales el más grande es Ceres, que tiene 914 km. de diámetro. Le siguen Pallas y Vesta, con 522 y 500 km respectivamente, luego vienen miles de menor tamaño.

Los asteroides son cuerpos sin vida, grandes piedras que vagan por el espacio, sin atmósfera, sin agua y sin oxígeno. Su interés radica en su contenido, el cual podría dar la clave de su origen. Si juntáramos a todos formarían un cuerpo de menor tamaño que la Tierra o que Marte. Posiblemente durante la formación del sistema solar, este cuerpo chocó contra otro y se desintegró en miles de pedazos y de allí es donde surgieron. Los asteroides tienen órbitas parecidas a las de los planetas, es decir que giran alrededor del Sol. Las órbitas de muchos de ellos intersectan la órbita de la Tierra, pero afortunadamente nunca han coincidido en la misma posición con nuestro planeta.

Hasta el momento los asteroides eran eso. Un interesante puñado de fragmentos, pero nada más, hasta que vino la foto que tomó la astronave Galileo.

La astronave Galileo fue lanzada por la NASA con rumbo al planeta Júpiter, al cual llegará en 1995. Su camino hacia Júpiter, fue programado de tal forma que coincidiera con el paso del asteroide Ida 243 y lo fotografiara de cerca. Lo que no sabían los científicos es que en esas fotografías iba a aparecer una gran sorpresa: el asteroide Ida tiene una luna.

Nunca antes se había descubierto un asteroide que tuviera lunas. por lo que se les había llamado planetesimales, o sea, fragmentos de planetas. Pero ahora, esto cambia completamente el concepto de los asteroides, pues si un asteroide tiene lunas..¿debería de dársele la categoría de un planeta? Los planetas giran alrededor del Sol y tienen lunas. El asteroide Ida también. Su luna fue bautizada como Dactyl, siguiendo los nombres de la mitología griega. Ida tiene un diámetro de 55 km. y Dactyl tiene un diámetro de 1.6 km.

Ya se tenían sospechas de esto. David Dunham de la Asociacion Internacional de Medición de Oculytaciones, había observado que durante las ocultaciones de Cleopatra en 1980, Hebe en 1977, y Herculina en 1978, la luz había declinado dos veces, aparentando que había otro cuerpo ademas del asteroide. Elk propuso la teoria de lunas alrededor de asteroides, pero fue descartada por considerarse poco probable. Hoy sabemos que quiza Duhnam tenía razón, pues ya se ha comprobado la existencia del primer asteroide con su pripia luna.