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SISTEMA SOLAR
Los Asteroides
Ing. Edgar Castro Bathen
Director de la Asociación Astronómica de Guatemala

Entre las órbitas de Marte y Júpiter existe un cinturón de rocas que giran alrededor del Sol. Se cuentan por millares. La mayoría sólo miden unos cuantos metros pero hay algunas que llegan a tener cientos de kilómetros. Estas rocas se conocen como los asteroides, cuyo nombre significa "figura de astro". Se han identificado y clasificado más de 6 mil, pero se sabe que hay muchos más. La mayoría se mueve en este cinturón, en un ciclo que dura un poco más de 3 años en dar la vuelta al Sol. Otros asteroides tienen trayectorias distintas, y cruzan las órbitas de los planetas interiores (Mercurio, Venus, Tierra y Marte). También hay asteroides que cruzan las órbitas de los planetas exteriores (Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno y Plutón), confundiéndose con cometas. Por ejemplo, Chirón, un objeto que fue clasificado al principio como asteroide, orbita entre Saturno y Urano, tuvo que ser reclasificado posteriormente como cometa, porque empezó a desarrollar una cola de gas, y todavía permanece en el misterio. Se sospecha que el mismo Plutón y su satélite Charón podrían ser dos asteroides atrapados, lo cual explicaría su extraña posición.
 
 

Origen de estos cuerpos

Se cree que están allí desde el inicio del Sistema Solar. Son los residuos de la formación de los planetas, que quedaron atrapados por efectos de gravitación.. Otra teoría propone que son los restos de un planeta que existía entre Marte y Júpiter, y que se desintegró por una desconocida razón. Esta última teoría, aunque atractiva, no tiene mucho soporte, pues se ha calculado que la suma de la masa todos los fragmentos apenas formaría un cuerpo ligeramente mayor que la mitad de la Luna.

Clasificación

Por su constitución, se clasifican en tres tipos:

  1. Tipo C: Son asteroides carbonáceos, de color obscuro. Se llaman así porque contienen 3% de carbono. Su albedo de 0.03. El albedo es la cantidad de luz solar que reflejan, el cual varía de 0 (perfectamente oscuro) a 1 (perfectamente brillante). Este tipo de asteroides constituyen la mayoría y residen en la parte externa del Cinturón Principal. Muchos meteoritos que se han encontrado en la Tierra tienen la misma composición, lo cual hace creer que provienen de allí.
  2. Tipo S: Son asteroides metálicos, de color claro, formados principalmente de hierro, níquel y silicatos. Tienen un albedo entre 0.10 y 0.22 y residen en la parte interior del Cinturón Principal. Son menos comunes y muy brillantes.
  3. Tipo M: Son los restantes. Formados de hierro y níquel puro. Su albedo está entre 0.10 y 0.18 También forman parte del Cinturón Principal.
Familias de asteroides

El astrónomo Hirayama clasificó los asteroides en familias, dependiendo de la órbita que siguen:

  1. Cinturon Principal: Se les llama a los que orbitan alrededor del Sol, entre Marte y Júpiter.
  2. Troyanos: Se les llama así a los que viajan en la mísma órbita de un planeta. Los más conocidos son los que se encuentran 60° adelante y 60° atrás del planeta Júpiter, en los puntos de Lagrange (puntos de equilibrio gravitacional). Se han descubierto asteroides "troyanos" en Marte y se cree que debe haber en la órbita de la Tierra, sin que se hayan confirmado a la fecha.
  3. Centauros: los que orbitan entre los planetas exteriores. Sus características se conocen poco. Podrían ser cometas extintos.
  4. Apolo, Amor y Atenienses: Cruzan en un punto la órbita de la Tierra. Se han clasificado más de 100 y se cree que deben haber muchos más. Son pequeños, de algunos centenares de metros, pero con un poder destructivo como el de una bomba atómica. Estos asteroides son difíciles de observar y sólo se ven cuando ya están muy cerca. En 1994, uno de estos asteroides pasó entre la distancia de la Tierra y la Luna. Esto fue un "rozón" a nivel astronómico. El 19 de mayo de este año, el asteroide 1996 JA pasó a 453,000 km de distancia, lo cual es un poquito más allá de la Luna. El objeto medía 500 metros de diámetro. Si hubiera impactado sobre la Tierra, habría causado un desastre regional. Los asteroides que se acercan a nuestro planeta son llamados Near Earth Asteroids (NEA). Antes se creía que no eran muchos y no se les había dado importancia. Recientemente, la NASA inició un programa de vigilancia y hasta la fecha lleva catalogados varios cientos.
¿Habrán caído asteroides antes?
  1. El Meteor Crater de Arizona tiene un kilómetro de diámetro. Se sabe que un meteorito (piedra proveniente del espacio) cayó allí hace millones de años. En sus paredes se han encontrado esferas de vidrio, resultado de haber sometido material terrestre a altas temperaturas.
  2. En la zona de Chixclub, Yucatán, las compañías petroleras encontraron un cráter enorme, mitad en el mar y mitad en tierra. Hay varias razones para creer que este cráter fue producido por el objeto que aniquiló a los dinosaurios. Los fragmentos de este choque se esparcieron sobre lo que hoy es México, Belice y Guatemala.
  3. En Canadá hay dos cráteres gemelos, parecidos a los que se formarían si cae un cometa fragmentado. Se llaman Clearwater lakes, en Quebec.
  4. En 1908 cayó en Tunguska, Siberia, un objeto que dejó 2,000 kilómetros cuadrados de bosque calcinados. Los científicos creen que fue un cometa, ya que nunca se encontró el cráter.
La respuesta es afirmativa. Quizá esto sea un fenómeno normal a escala del Universo. ¿Debería preocuparnos? Si analizamos las probabilidades, no. Aún continúa siendo muy baja.

Curiosidades de los asteroides

  1. Desde hace mucho tiempo, los astrónomos aficionados habían asegurado que había asteroides con satélites, pues cuando algunos pasaban frente a una estrella, la luz disminuía dos veces. En 1994, la nave espacial Galileo confirmó este descubrimiento cuando fotografió el asteroide Ida 243, el cual tiene un satélite que gira a su alrededor, llamado Dactyl, de 1.6 km de diámetro (ver "Ida 243, un extraño asteroide", Prensa Libre del 27 de enero de 1995, Desfile, pág.40).
  2. Los asteroides más grandes que se han descubierto son Ceres (914 km), Pallas (523 km) y Vesta (501 km). Se cree que Ceres es un cuerpo esférico, pero nunca se ha podido fotografiar de cerca, para confirmarlo. No se sabe por qué estos asteroides lograron conservar su gran tamaño, a diferencia de la mayoría, que son pequeños.
  3. Fobos y Deimos, los satélites de Marte, coinciden perfectamente con la descripción de asteroides. Quizá fueron atrapados por la fuerza gravitacional del planeta hace millones de años. Lo mismo sucede con algunos satélites de Júpiter y Saturno. ¿Serán asteroides atrapados?.
  4. Algún día, los asteroides podrán ser explotados como fuente de recursos materiales. Se obtendrá hierro, niquel y otros metales de ellos. Incluso podrán ser utilizados como bases espaciales.
Si desea hacer comentarios sobre este artículo, envíe una carta a la Asociación Astronómica de Guatemala, Apartado Postal 307 "I", 01907, Ciudad Guatemala.

NOTA:

En Guatemala habrá un Congreso Internacional de Astronomía los días 16 y 17 de Noviembre de 1996. Mayor información al Tel. 595-5947