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Hoy pasa el cometa Hyakutake
Entrevista con el Ing. Edgar Castro Bathen
Director de la Asociación Astronómica de Guatemala
Guatemala, 25 de Marzo de 1996.

La hora ha llegado. El cometa Hyakutake, descubierto por un aficionado japonés, estará pasando hoy sobre nuestro mundo, en su camino hacia el Sol.

¿Cómo fue descubierto este cometa?

Primero debemos ubicarnos en Kagoshima, Japón. En la madrugada del 31 de Enero recién pasado, Yuji Hyakutake, un astrónomo aficionado de 45 años, se encontraba efectuando su rutina diaria de buscar cometas, tal como lo venía haciendo desde hacía 6 años. Aquella madrugada le había ido mal. El cielo se comenzó a nublar poco a poco, dejando solo una pequeña "ventana" por la cual observar. La perseverancia del astrónomo lo hizo dirigir sus binoculares gigantes hacia ese lugar y a los pocos minutos ¡oh, sorpresa!, descubrió allí mismo el cometa que le daría fama mundial.

Yuji Hyakutake es un hombre sencillo, que ha rechazado varios honores que han querido darle. Aceptó ir a Chicago el 28 de Marzo sólo cuando lo convencieron que ésto ayudaría a promover la astronomía a nivel mundial. Allí se reunirá con astrónomos aficionados, firmará autógrafos y dará charlas sobre su descubrimiento.

¿Por qué es importante este cometa?

En primer lugar, porque es visible a simple vista y esto le permitira a millones de personas observarlo. Normalmente "andan" en el Sistema Solar 16 ó 18 cometas que sólo los grandes observatorios pueden visualizar. Es muy raro que un cometa se acerque a la Tierra lo suficiente como para ser visible sin instrumentos, y éste es el caso del cometa Hyakutake.

Por otra parte, quienes vieron el cometa Halley notarán que es mucho más brillante. La magnitud de este cometa rivaliza con las estrellas más brillantes que hay en el cielo, y esto no había sucedido desde hace 20 años, cuando en 1976 pasó el cometa West.

¿A qué hora será el máximo acercamiento y cuanto se acercará?

No se ha determinado con precisión la hora, pero se sabe que es en el día de hoy cuando el cometa estará pasando por su punto más cercano a la Tierra. Su mínima distancia será de 15 millones de kilómetros, en números redondos.

¿Hacia qué parte del cielo se puede buscar el cometa?

El consejo es ver hacia el Norte, el cometa estará en la constelación de la Osa Menor y será visible durante toda la noche. Será fácil de ver porque es más brillante que las estrellas que están en esa región y porque se le notará una nebulosidad alrededor si lo ve desde la capital y si lo ve desde el interior de la república, especialmente en un lugar donde no haya mucha luz, se le podrá notar la enorme cola que tiene.

¿Es cierto que la cola está partida en dos?

Ciertamente, el cometa presenta varias colas, y eso lo hace aún más interesante. Esto viene dado por la interacción del viento solar con el polvo y hielo que trae el núcleo del mismo.

¿Qué tamaño tienen el núcleo y la cola?

Se calcula que el núcleo tendrá unos 10 km de diámetro. Imagínese una bloque de hielo de ese tamaño, derritiéndose en el espacio. La cola es gigantesca para nuestros estándares. Mide más de 1 millón de kilómetros.

 

¿Volverá a regresar este cometa? ¿Cuándo?

Probablemente regresará en unos 10 o 20 mil años, pero lo lamentable no sabemos qué encontrará. Ni siquiera sabemos si existirá la humanidad en ese entonces. Así son los fenómenos del cielo.

¿Es la primera vez que pasa?

Por la orientación de la órbita, los astrónomos creen que no. Es muy probable que esta sea la segunda aparición y que este mismo cometa haya pasado por las vecindades de la Tierra entre el siglo 5 y 10 de nuestra era (años 400 a 900 D.C.) El cometa ya nos conoce, pero nosotros a él no.

Otras preguntas cortas.

¿Tiene relación con el eclipse de Luna del próximo 3 de Abril?

No. Son dos fenómenos astronómicos diferentes. El eclipse total ocurre porque la Luna se mete dentro de la sombra de la Tierra y no tiene nada que ver con el cometa.

¿El cometa produce algún problema en la Tierra?

No. El cometa está pasando a una distancia de 40 veces la distancia de la Tierra a la Luna, por lo que no es posible que haga nada a nuestra atmósfera.

¿De dónde provienen los cometas?

De la Nube de Oort. Un lugar en las profundidades del sistema solar, donde yacen enormes piedras congeladas, que de pronto se precipitan hacia el Sol, convirtiendose en cometas.

¿Que le recomienda a la gente?

Que lo disfruten.

¿Es cierto que viene otro cometa?

Si. Se acerca el cometa Hale-Bopp, el cual es un cometa gigante que se cree será mucho más brilllante que el Hyakutake. Será visible en Abril de 1997, pero desde ya los observatorios lo tienen localizado. Muchas veces se ha hablado de cometas gigantes que se acercan a la Tierra y han sido falsedades, sin embargo ahora es ciero. Esto no significa que vaya a chocar con la Tierra. Se sabe que pasará a 123 millones de km de distancia.

¿Se necesita alguna protección para verlo?

Ninguna

¿Trae alguna desgracia para la Tierra?

La creencia que los cometas traen desgracias viene de las supersticiones antiguas. Estas se producían por la falta de conocimientos sobre los fenómenos celestes. Si un delfín se acerca a un barco lo suficiente para ser visto, ¿pensarán los del barco que les va a ocurrir una desgracia? Con el cometa ocurre una situación similar.

¿Por qué se llama C 1996 B2?

Es una nomenclatura que usa la Unión Astronómica Internacional, donde:

C significa "COMETA"

1996 es el año del descubrimiento

B significa la segunda quincena del mes de enero (A es la primera, B es la segunda, C es la primera quincena de Febrero, D la segunda quincena de Febrero, E es la primera quincena de Marzo, y asi...)

2 significa que es el segundo cometa descubierto en esa quincena.

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