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El planeta Júpiter

Ing. Edgar Castro Bathen


 

Júpiter es el quinto planeta del sistema solar y el más grande de todos. Se encuentra después del cinturón de asteroides, a una distancia de 778 millones de kilómetros del Sol (la Tierra está a 150 millones de km.). Su diámetro es de 142,984 km. mientras que el de la Tierra es de 12,756 km, es decir, es 11 veces más grande que nuestro planeta. Júpiter da una vuelta completa alrededor del Sol cada 11.8 años terrestres, lo que significa que una persona de 60 años de edad sería un niño en Júpiter, pues tendría únicamente 5 años jupiterianos. Por el contrario, su velocidad de rotación es mucho más alta que la de nuestro planeta. Sus días duran sólo 9.8 horas en vez de 24 como en la Tierra. Debido a esta velocidad, en Júpiter se producen vientos de hasta 640 km. por hora, más fuertes que el más violento huracán terrestre, lo cual forma ciclones que aparecen y desaparecen, siendo el ejemplo más notable La Gran Mancha Roja, que ha durado más de 300 años.

Historia.

Por ser tan luminoso, los romanos llamaron a este planeta Júpiter, equivalente Zeus, el rey de los dioses del Olimpo. Júpiter fue observado desde la antiguedad por astrónomos de muchos pueblos, pero fue hasta 1610 cuando Galileo Galilei lo observó con un telescopio que inmediatamente se llevó una gran sorpresa, pues vió cuatro puntos brillantes que giraban a su alrededor. Esto le dio la clave para descubrir que no todos los astros giraban alrededor de la Tierra, como se creía en ese entonces. Sin embargo, esta "osadía" le costó muy caro, pues por contradecir lo que todos creían una verdad, la Inquisición lo amenazó con la tortura si no se retractaba públicamente. Aunque era cierto lo que Galileo decía, tuvo que sufrir la humillación de desmentirse para no morir en el potro (tenía ya más de 70 años). Mas como la verdad reluce al final, Galileo fue reivindicado por el Papa Juan Pablo II, quien hace algunos años hizo una declaración pública en la que la Iglesia reconocía que Galileo tenía razón y le dió su lugar como científico.

Constitución.

Jupiter está formado un 90% de hidrógeno y 9.9% helio, pero tambien tiene trazas de metano, amoníaco y dióxido de carbono. A diferencia de la Tierra, es una esfera gigante de gases, y se cree que su núcleo está formado por hidrógeno metálico líquido. En 1995, la nave espacial de la NASA nombrada "Galileo" en honor al astrónomo, llegó a Júpiter y disparó una sonda que penetró en su atmósfera proporcionando datos muy interesantes, por ejemplo, informó que tiene varias capas de nubes, muy poco vapor de agua y un alto calor interno. Esto apoya la teoría de que Júpiter iba a ser una estrella, pero como no obtuvo la masa suficiente para entrar en combustión, se quedó como un gigante gaseoso, lo cual se conoce como una "enana marrón".

Satélites

Júpiter tiene 16 satélites que son:

Ganímedes (5,262km): La sonda espacial "Galileo" descubrió que tiene un campo magnético. Es el primer satélite del sistema solar en que se descubre tal propiedad.

Calisto (4,800km): Es uno de los satélites más grandes del sistema solar, mayor que nuestra Luna y muestra extrañas formaciones de terreno, que han sido bombardeadas por millares de meteoritos.

Io (3,630km): Las fotografías del Voyager mostraron volcanes en erupcion en este satélite. Antes de esto no se habían observado volcanes activos en ningún otro lugar diferente de la Tierra. Tambien se sospecha que puede haber vida.

Europa (3,138km): La sondas espaciales descubrieron que este satélite está cubierto por una gruesa capa de hielo, bajo la cual se sospecha que existe un océano con una temperatura de 40 grados centígrados, lo cual sería muy aporpiado para la vida.

Después siguen Amaltea (196km), Himalia (186km), Tebe (100km), Elara (76km), Pasifae (50km), Carme (40km), Metis (40km), Lisitea (36km), Sinope (36km), Ananke (30km), Adrastea (20km) y Leda(16km).

Curiosidades de Júpiter

La sonda espacial "Voyager" descubrió que Jupiter al igual que Saturno tiene anillos, pero son tan tenues que es imposible verlos desde la Tierra. Los anillos se denominan: "Halo", "Main", y "Gossamer".

En julio de 1994 el cometa Shoemaker-Levy-9 fue capturado por la atracción gravitacional de Júpiter y se estrelló contra él. Los impactos fueron observados desde la Tierra, causando gran conmoción entre los científicos, pues cada choque desarrolló una potencia explosiva igual a cientos de bombas atómicas. Sin embargo para Júpiter esto fue sólo un rasguño.

Misterios

Hay todavía cosas que los científicos no se han podido contestar: ¿Por qué contiene tan poca agua? ¿Hasta que profundidad se extienden los vientos ? ¿Por qué ha permanecido la Gran Mancha Roja por cientos de años? ¿Por que sus anillos son obscuros mientras que los de Saturno brillantes? ¿Hay algo vivo en el océano de Europa? Quizá dentro de pocos años encontremos las respuestas.