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SISTEMA SOLAR

El planeta Marte

Ing. Edgar Castro Bathen

Director de la Asociación Astronómica de Guatemala

 


Ningún planeta ha llamado tanto la atención de la humanidad como Marte, el planeta rojo. Desde finales del siglo pasado se creía que podía estar habitado, especialmente a partir de que el astrónomo italiano Giovanni Schiaparelli, anunciara en 1877, haber observado una red de canales que cubrían el planeta. Algunos escritores de ciencia ficción se apoyaron en esto, para lanzar la hipótesis de que dichos canales servían a una civilización marciana para transportar agua desde los polos a regiones más secas. Fue aquí cuando se acuñó el término "marciano", que significa oriundo de Marte. Las observaciones de Schiaparelli fueron continuadas años más tarde, por Percival Lowell, un astrónomo aficionado muy bien acomodado, que fundó un gran observatorio en Flagstaff, Arizona. Las observaciones realizadas por Lowell, en 1904, descubrieron nuevos detalles sobre Marte, que causaron más espectación en todo el mundo. Por ejemplo, había grandes regiones del planeta que cambiaban de color. De un marrón suave pasaban a un marrón obscuro y viceversa. En un desborde de entusiasmo, algunos observadores concluyeron que se trataba de vegetación que crecía en invierno y se secaba en verano. Otros pensaron que podría tratarse de enjambres de insectos que volaban de un lugar a otro. Con el tiempo y el avance de la tecnología, se descubrió que la realidad era muy distinta.

En 1965, el Mariner 4 de los EEUU, sobrevoló Marte tomando 22 fotografías, que mostraron que no habían tales canales. Sin embargo, otras observaciones de Lowell fueron confirmadas, como los casquetes polares, parecidos a los de la Tierra, que aumentan de tamaño en el invierno y disminuyen en el verano. La astronave Mariner 9 orbitó Marte en 1971 y encontró que los cambios de coloración se debían a enormes tormentas de arena que se desarrollan allí. En Marte, los vientos alcanzan una velocidad de 200 km/h, lo cual hace que se levanten monstruosas nubes de polvo. Eso es lo que produce los cambios de coloración.

En 1976 los Viking 1 y 2 (EEUU) descendieron exitosamente sobre Marte y fotografiaron su superficie. Las vistas mostraron grandes planicies cubiertas de rocas, desiertas, sin ninguna señal de vida. Sólo desolación, frío y viento. Un polvo rojizo cubríendo todo el entorno (ver fotografía). Se hicieron experimentos por control remoto, para saber si había vida a nivel microbiano, pero los resultados fueron negativos. Muchos científicos creen hoy que los resultados no son concluyentes y mantienen la esperanza de encontrar vida en otras regiones del planeta. En los próximos años, varios países enviarán misiones que colocarán vehículos robotizados que recorrerán grandes distancias y explorarán otras partes del planeta. Quizá así se encuentre algo. También estudiarán posibles lugares de aterrizaje para el primer viaje tripulado, el cual estará ocurriendo cerca del año 2,015.

Características de Marte.

Su nombre le fue dado por los romanos, evocando al dios de la guerra, seguramente por su color. Marte es un planeta pequeño. Tiene un diámetro de 6,761 km, o sea 53% del diámetro de la Tierra. Su temperatura en la superficie varía desde -140C a +20C, lo cual lo convierte en un planeta frío. Gira alrededor del Sol a una distancia de 228 millones de km (la Tierra gira a 150 millones de km) y tarda 687 días terrestres en efectuar una vuelta completa. Una persona que cumpla 20 años en la Tierra, tendría en Marte solamente un poco más de 10 años. La duración de su día es muy similar al de la Tierra, pues dura 24 hrs y 37 minutos, lo cual es notable. Su atmósfera está formada por dióxido de carbono (95%), nitrógeno (2.7%), argón (1.6%), oxígeno (0.13%), vapor de agua (0.03%) y otros gases (0.00025%). Su actividad volcánica se encuentra detenida desde hace mucho tiempo, sin que se sepa la razón. Marte tiene los volcanes más altos del Sistema Solar. El Mons Olympus (Monte Olimpo), mide 28 kilómetros! de altura. Otro accidente geográfico sobresaliente es Valles Marineris, un cañon que mide 4,800 km de largo, llega a tener 600 km de ancho y profundidades de 6 km desde lo alto de sus riscos.

Satélites

Posee dos satélites llamados Fobos y Deimos. Sus nombres significan "miedo" y "pánico", porque así se llamaban los asistentes del dios romano. Ambos son muy pequeños e irregulares, lo cual ha llevado a pensar que podrían ser dos asteroides atrapados por la gravedad marciana. Fobos mide 28 x 20 km y gira alrededor de Marte a una altura de 9,380 km, tardando sólo 7 hrs 41 min en darle una vuelta completa. Deimos mide 16 x 12 km y gira a una altura de 23,460 km, tardando 30 hrs en dar una órbita.

Misterios de Marte