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El planeta Saturno

Ing. Edgar Castro Bathen

 


Saturno es el sexto planeta del sistema solar y el segundo planeta más grande. Se encuentra a una distancia de 1,429 millones de kilómetros del Sol (la Tierra está a 150 millones de km.). Su diámetro es de 120,536 km. mientras que el de la Tierra es de 12,756 km, es decir, es 9.4 veces más grande que nuestro planeta. Da una vuelta completa alrededor del Sol cada 29.5 años terrestres, lo que significa que una persona de 60 años de edad sería un niño en Saturno, pues tendría únicamente 2 años. Por el contrario, su velocidad de rotación es mucho más alta que la nuestra, lo cual hace que de un giro completo en sólo 10 horas en vez de 24 como en la Tierra. Imaginemos un día de 5 horas y una noche igual. íNo nos alcanzaría el tempo para nada!

Saturno se ha distinguido siempre de todos los planetas por estar rodeado de anillos que son visibles hasta con pequeños telescopios. Hoy se sabe que también Júpiter, Urano y Neptuno poseen anillos, pero no tan brillantes como los de Saturno. La sola imagen de este planeta simboliza la astronomía.

Historia.

Según los romanos, Saturno era el dios de la agricultura. Su dios griego equivalente era Cronos, el hijo de Urano y Gaia y el padre de Zeus (Jupiter). Galileo fue el primer hombre en observarlo con un telescopio en 1610 e inmediatamente notó su extraña apariencia, pero estaba confundido con ella. Durante mucho tiempo los astrónomos pensaron que eran sólidos y no se los podían explicar. No fue sino hasta 1659 que Christiaan Huygens infirió correctamente la geometría de los anillos. Hasta 1977 estos anillos fueron únicos en el Sistema Solar. Luego sucedió que se descubrieron anillos muy tenues alrededor de Urano y posteriormente alrededor de Júpiter y Neptuno. La primera vez que Saturno fue visitado por una sonda espacial no tripulada fue en 1979, por el Pioneer 11 (que ahora ya se encuentra fuera del Sistema Solar) y posteriormente por las sondas Voyager 1 y Voyager 2.

Características y constitución

Saturno es visiblemente "achatado" cuando se le ve a través de un pequeño telescopio. Es el resultado de su rápida rotación y su estado fluído. Es el planeta menos denso, su gravedad específica es 0.7, es decir, que puesto imaginariamente sobre el agua, flotaría. Su atmósfera está compuesta un 75% de hidrógeno y un 24% de helio. Es similar a la de Júpiter. También contiene trazas de agua, metano y amoníaco. Se cree que la nebulosa primordial de donde nació el Sistema Solar debió estar compuesta de esta manera. Su interior también es similar al de Júpiter, consistente en un núcleo rocoso, cubierto por una capa de hidrógeno metálico líquido y otra de hidrógeno molecular. El interior del planeta es caliente (se calcula que tiene una temperatura de 12,000░K en el núcleo) y como Júpiter, irradia más energía hacia el exterior de la que recibe del Sol. Esta energía es generada internamente por medio de un mecanismo llamado Kelvin-Helmholtz, el cual sin embargo no es suficiente para explicar su intensa luminosidad. Las bandas tan evidentes en Júpiter lo son mucho menos en Satruno. También son mucho más anchas cerca del ecuador. Desde la Tierra es imposible observar detalles de sus nubes, así que fue hasta que el Voyager pasó cerca de él que su circulación atmosférica se pudo estudiar. Saturno también muestra óvalos, pequeños remolinos y manchas como en Júpiter. En 1990 se le observó una enorme mancha blanca cerca del ecuador y en 1994 otra menor. Se cree que son enormes tormentas. El campo magnético de Saturno es considerablemente fuerte.

Sus anillos

Saturno es el único planeta cuyos anillos se pueden ver desde la Tierra. Estos anillos están formados por varias "pistas" entre las cuales las más prominentes son los anillos "A" , "B" y "C". Entre los dos primeros existe un espacio vacío que seconoce como la División de Cassini y hay una división más pequeña y difícil de ver en el anillo "A" que se llama la División de Encke. Los anillos están formados por miles de pequeñas partículas de hielo y roca que varían de tamaño desde un centímetro hasta varios metros. También hay objetos de algunos kilómetros viajando entre ellos. Por ora parte los anillos son extraordinariamente delgados, sólo tienen un espesor de unos 200 metros mientras su diámetro se calcula en 250,000 km o más. Su anillo más externo, llamado el anillo "F", es una estructura compleja formada por dos anillos angostos y entrelazados, en los cuales se notan "nudos". Los científicos creen que estos nudos pueden ser "mini satélites" naturales. Estos y algunos otros de los satélites son llamados "satélites pastores", pues son los responsables de mantener los anillos en su lugar. Si no existieran estos satélites, los anillos se desbordarían hacia el espacio.

Satélites

Saturno tiene 18 satélites, más que ningún otro planeta y podría tener algunos otros no descubiertos aún. Estos son, en orden de importancia:

Titán (5,150km de diámetro): Más grande que la Luna, este satélite tiene su propia atmósfera. Debido a su alto contenido de nitrógeno, los astrónomos creen que puede haber elementos orgánicos y talvez alguna forma primitiva de vida en su interior. Iapetus (1,060 km) Es un satélite mitad negro y mitad blanco. No se tiene una explicación para esto. Hiperión (286km) Es un satélite caótico cuya posición no se puede predecir con exactitud. Después siguen Atlas, Prometeus, Pandora, Epimeteus, Janus, Mimas, Enceladus, Tethis, Telesto, Foebe, Calipso, Dione, Rea, Pan y Helene.

Curiosidades de Saturno

La sonda espacial Voyager confirmó la existencia de unas extrañas "ondas radiales" que se desplazan en los anillos, las cuales habían sido reportadas años atrás por astrónomos aficionados pero nunca les habían creído. Estas ondas aún no han sido explicadas pero se cree que están relacionadas con el campo magnético del planeta. El origen de los anillos de Saturno se desconoce. Podría ser que los tuviera desde su formación pero también podrían ser el resultado de satélites que se hayan desintegrado en miles de pedazos. El año pasado se lanzó la misión Cassini que va en camino hacia Saturno y llegará en el año 2,004. Esta misión dejará caer una sonda dentro del satélite Titán, la cual se espera revele más secretos del planeta más bello del Sistema Solar.

Preguntas de astronomía

P. ┐Es Júpiter el único planeta gaseoso?-Ronald Cuyún, Col. Castillo Lara, Zona 7

R. No. También son gaseosos Saturno, Urano y Neptuno. Plutón sin embargo, es sólido como una piedra cubierta de hielo, por lo que muchos astrónomos piensan que es un asteroide capturado.

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